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30/09/2010
BP Products pagará la mayor multa impuesta a un único establecimiento por violar la Ley de Aire Limpio al liberar contaminantes peligrosos en una refinería en la Ciudad de Texas

WASHINGTON - El Departamento de Justicia y la Agencia de Protección Ambiental [Environmental Protection Agency (EPA)] anunciaron hoy que BP Products North America Inc ha acordado pagar una multa de $15 millones de dólares en resolución de violaciones federales de la Ley de Aire Limpio en su refinería de petróleo en la Ciudad de Texas, Texas. La multa es la mayor ya impuesta por violaciones civiles de las normas de prevención de accidentes químicos de la Ley de Aire Limpio, también conocidas como normas del programa de administración de riesgos, y la mayor multa impuesta a un único establecimiento por violaciones de la Ley de Aire Limpio.

El acuerdo conciliatorio, el que está sujeto a aprobación judicial, se refiere a violaciones cometidas a partir de dos incendios que ocurrieron en la refinería en marzo de 2004 y julio de 2005, y una fuga que ocurrió en agosto de 2005. Durante los tres incidentes, los que resultaron en que se tuviera que ordenar a la comunidad cercana de la Ciudad de Texas a que se refugiara en su lugar, se liberaron miles de libras de contaminantes del aire tóxicos e inflamables. El acuerdo conciliatorio también resuelve alegatos de que BP dejó de identificar todos los contaminantes del aire peligrosos regulados utilizados en la refinería en planes presentados a la EPA.

"La Ley de Aire Limpio no tiene la finalidad única de prevenir accidentes como el accidente fatal de marzo de 2005, sino también penalizar a las compañías por prácticas indebidas que causan contaminación nociva del aire, dijo Ignacia S. Moreno, Secretaria de Justicia Auxiliar de la División de Medio Ambiente y Recursos Naturales del Departamento de Justicia. "Este acuerdo conciliatorio refleja la naturaleza grave de los incendios y liberaciones de contaminantes del aire peligrosos que ocurrieron en la Refinería de la Ciudad de Texas de BP y avisa al ramo que el Departamento de Justicia y la EPA enjuiciarán enérgicamente a quienes dejen de cumplir con las leyes que protegen a la salud humana y el medio ambiente".

"Las acciones de BP en la refinería de la Ciudad de Texas han tenido consecuencias terribles para las personas que trabajan en el lugar y para aquellas en comunidades próximas", dijo Cynthia Giles, Administradora Auxiliar de la Oficina de Control y Garantía de Cumplimiento de la EPA. "El acuerdo conciliatorio de hoy, en conjunto con otras acciones ya tomadas por la EPA y otras agencias federales en la Ciudad de Texas, demuestra el compromiso continuo de la Agencia de trabajar activa y enérgicamente en responsabilizar a BP y hacerlos cumplir las leyes de protección ambiental de nuestro país donde sea que opere la empresa".

"La EPA se compromete a hacer valer las leyes para proteger al medio ambiente y la salud pública", dijo Al Armendàriz, Administrador Regional de la Región 6 de la EPA. "Una de nuestras principales prioridades es hacer que esta refinería cumpla con las normas vigentes y ayudar a la comunidad a respirar mejor sabiendo que habrá menos contaminantes tóxicos en el aire".

La EPA identificó las violaciones a la Ley de Aire Limpio de las que trató el acuerdo conciliatorio de hoy durante una serie de inspecciones realizadas en la refinería de la Ciudad de Texas después de una catastrófica explosión e incendio en marzo de 2005, donde 15 personas murieron y más de 170 personas sufrieron lesiones. Además de violaciones a la Cláusula de Obligaciones Generales de la Ley del Aire Limpio y al programa de administración de riesgos resueltas por el acuerdo conciliatorio de hoy, la EPA también identificó violaciones de otras exigencias de la Ley de Aire Limpio en la refinería asociadas al control del benceno, sustancias que agotan el ozono y asbestos. La exposición al benceno puede provocar daños significativos a la salud humana, y la exposición al asbestos, un conocido carcinógeno humano, puede causar dos tipos de cáncer: cáncer de pulmón y mesotelioma. Estas otras violaciones fueron resueltas en un acuerdo conciliatorio de febrero de 2009 que exigió que BP invirtiera más de $161 millones de dólares en controles de contaminación, mantenimiento y observación mejorada y mejores prácticas internas de administración en la refinería, así como que pagara una multa civil de $12 millones de dólares y gastara $6 millones de dólares en un proyecto complementario para reducir la contaminación del aire en la Ciudad de Texas y alrededores.

Con el acuerdo conciliatorio de hoy, el gobierno federal habrá recuperado aproximadamente $137 millones en multas criminales, civiles y administrativas asociadas a violaciones de seguridad de procesos en la refinería de la Ciudad de Texas. Además, BP Products ha realizado aproximadamente $1.4 billones de dólares en acciones correctivas y la empresa dedicará aproximadamente $500 millones de dólares adicionales a mejorar la seguridad en la refinería, como lo exigen los acuerdos conciliatorios realizados con la Administración de Seguridad y Salud Ocupacionales y el acuerdo de declaración de culpabilidad criminal asociado a la Ley del Aire Limpio realizado después de la explosión fatal de marzo de 2005.

Los hechos en la refinería de BP de la Ciudad de Texas cubiertos por el acuerdo conciliatorio de hoy incluyen lo siguiente:

  • En agosto, una corriente de líquido de alta presurización e hidrocarburos gaseosos se escapó de una válvula con corrosión dentro de la Unidad de Hidrotratamiento de Alimentos para Gatos. Desde 1983, BP repetidamente aumentó la velocidad del líquido que fluía a través de la válvula sin evaluar adecuadamente los efectos del aumento del flujo en las necesidades de mantenimiento de la unidad.
  • En julio de 2005, un codo de tubería de acero al carbón en la Unidad de Hidrotratamiento Resid de la refinería reventó causando un gran incendio. El codo de tubería de acero al carbón había sido instalado incorrectamente por un contratista de mantenimiento en una ubicación que requería un metal más fuerte para soportar las temperaturas y presiones de funcionamiento existentes.
  • En marzo de 2004, un tubo corroído de 20 pulgadas de diámetro en la unidad de procesos No. 4 Ultraformer de la refinería reventó y causó un gran incendio que duró varias horas. La corrosión no detectada redujo el espesor de la pared del tubo a tal punto que reventó a temperaturas y presiones normales de funcionamiento.

Las normas de la Cláusula de Obligaciones Generales y el programa de administración de riesgos de la Ley de Aire Limpia contienen un conjunto exhaustivo de exigencias para prevenir liberaciones accidentales de contaminantes del aire peligrosos, un importante objetivo de la Ley de Aire Limpio. Estas normas exigen que los propietarios y operadores de instalaciones, tales como refinerías de petróleo, entre otras cosas, realicen inspecciones y reparaciones de equipos adecuados y oportunos, capaciten a empleados que se dediquen a tareas de operación y mantenimiento de equipos, evalúen las consecuencias de cambios en prácticas operativas y equipos, y aseguren que los procedimientos operativos contengan instrucciones claras y exhaustivas.

La refinería de la Ciudad de Texas de BP es la tercera en tamaño en los Estados Unidos, con una capacidad de producción de más de 460,000 barriles de petróleo por día.

El acuerdo conciliatorio propuesto fue presentado hoy al Tribunal Federal de Distrito para el Distrito Sur de Texas. El acuerdo conciliatorio está sujeto a un período de comentario público de 30 días y a la aprobación del tribunal.

Para obtener más información sobre el acuerdo conciliatorio, visite el portal de Cumplimiento y Aplicación Legal de la EPA.

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